Wednesday, 18 June 2014

Travel Guide: from Bangkok to Sihanoukville

Once again, it was time to move on. I would have stayed longer if I hadn't had a job awaiting me in Cambodia. But then I probably would have lingered way too long in that metropolis that is Bangkok.

Speak-Easy Cafe lies next to Thanaan Tha Din Daeng, which is a little way out of any proper public transports. I know there are buses, but I never took one in Bangkok. Also, the taxis are pretty cheap. From Speak-Easy Cafe I therefore took a taxi to the closest BTS (Bangkok's Skytrain) station. Aaron and Niddy from Speak-Easy usually recommend arriving or leaving from Krung Thonburi. The taxi driver came to the earlier station and asked me if it was okay to drop me here. I acquiesced and paid the BHT 50 (USD ~1.30) fare.

From there it is pretty straightforward to get to the Eastern Bus Terminal or Ekkamai Bus Terminal. Take the BTS towards National Stadium and change at Siam. At Siam take the BTS towards Bearing and exit at Ekkamai. The whole trip from Krung Thon Buri to Ekkamai shouldn't take you more than 30 minutes. Schedule an hour with the taxi from Speak-Easy. The fare for the BTS train was BHT 42. In Ekkamai take exit 2 and the stairs going down to your right. After that, take a left turn at the next possibility, and you will see the bus terminal.

In the bus terminal, go to the ticket teller and buy a ticket to Trat for BHT 265. You will have 2 possibilities, the bus at 22.00 or the bus at 23.30. Either one is good. As I was fairly early, I took the bus at 22.00. It arrived in Trat around 3.30, whereas the other one arrived around 5.00. In any case, you will have plenty of time in Trat to get to the minivan.

In Trat, the minivan service will start between 5.30 and 6.00 in the morning. Before that, just wait or sleep to pass time. People will probably want to sell you a taxi ride to the border for BHT 800, but remember that the minivan will also get you there and for only BHT 120. People will probably also tell you when to get to the end of the bus terminal where the minivan for Hat Lek (border town) leaves. The only constraint is that the minivan might take slightly more than an hour. Mine arrived at the border around 7.10. The bus to Sihanoukville leaves from Koh Kong at 8.00, so you'll have to expedite the border crossing.

At the border you will be guided by locals who will rip you off. There is no way of this not happening to you, even if you speak Khmer. It will be much better if you speak khmer though. In any case, be prepared to pay BHT 1'500 for a business visa (I don't know how much a tourist visa is). The business visa can be renewed in Sihanoukville at a local travel agency. The local helping you expedite the border process will do a really good and fast job (hopefully) and take a huge tip (if you don't give him the proper amount to pay for the visa). On top of that, he still asks for a 100 baht to pay for the stamp.

Then a taxi driver will tell you that the ride to Koh Kong will cost you 400 baht and the bus ticket 600 baht. He will tell you that the bus will most probably be full when you get there. It wasn't full when I got there, but it was low season. Anyway, you will be overcharged, but you can't really negotiate too much, as the driver will just tell you to walk. You can try another driver to see if you can play them down, but that will take you some precious time. The taxi driver will then drive you and your precious visa to the bus terminal in Koh Kong.

The bus ride will take another 4 to 5 hours. At least it will stop shortly at some place where you can eat and drink something. You also get a bottle of water for the ride. In Sihanoukville the bus terminal is way out of town. You will probably find a tuk-tuk that will take you to town for USD 8. It's a good idea to share a tuk-tuk with other travellers. We loaded up our tuk-tuk with four people and all luggage. It looked amazing. I must find that picture!

There you are.

Sunday, 15 June 2014

A Day In Bangkok (video)

2 Days Later

Zuerst ein kleines Video:

One last Presidente for the compañeros

My first bad feeling came when I drove to the airport in Santo Domingo. Uwe, my short-time neighbor from Juan Dolio, was riding shotgun in the car. Shortly after starting, we got into a routine control. The problem was, I never checked if the car's papers actually were in the car. The police officer let us search for a little while, and after that, started to write a fine. I think I also understood that the car or myself should actually be stopped and not moved again until someone provided the adequate papers. But then, luckily, my previous neighbour Uwe, found the paper. Pfiuuu!

3 entries for the Airbus 380
Dann kam der Flug. Am Anfang schien alles wie geplant zu gehen, bis ich mal sah, dass anstatt 14:00, 16:15 auf dem Bildschirm stand. Da ging es schon weniger. Aber kein Problem, ich hatte ja ungefähr 5 Stunden Zeit in JFK. Das sollte noch gehen. Später aber wurde es auf 18:00 gewechselt, und dann sind wir schlussendlich um 19:00 los geflogen. Da passte es schon nicht mehr. Am Flughafen habe ich dann auch Oscar aus Schweden getroffen, der für die UN arbeitet in Dubai. Er musste also auch nach Dubai und da haben wir ein bisschen Zeit zusammen verbracht bis zum endlichen Abflug. Das Problem lag an dem, dass in New York das Wetter die Sicht soviel verringerte, dass sie keine Flüge starten oder landen gelassen haben.

Quand nous sommes finalement partis, nous savions déjà que le prochain vol serait à oublier. Même s'il avait aussi du retard, il n'en aurait certainement pas autant. Avec le passage obligatoire par la douane, l'immigration et la récupération puis re-checkin des bagages, le temps allait passer vite. En arrivant, nous avons vu notre avion presque prêt à décoller.

Flight EK204 from JFK to DXB
The problem now was to find out what to do next. The Emirates counter, at that hour, was deserted and there wasn't any check-in counter open either (for Emirates), as it was their last flight for the day. So we tried calling their number. Unfortunately, for less than 10 seconds, I already spent CHF 5 from my credit. This wasn't going to work out. A phone on the desk didn't let me call outside, and from an airport employee's phone the operator on the other end couldn't hear me. Oscar spent about 40 minutes on the phone with them, without getting anywhere.

Dann ist der Oscar aber auf die gute Idee gekommen zur JetBlue zu gehen. Weil die ja den ersten Teil des Fluges operiert haben. Dann sind wir von Terminal 4 nach 5 gefahren und haben dort nachgefragt. Das Baggage Claim Büro war noch offen. Ich habe von dort dann die Emirates Helpline angerufen und die haben mir gesagt ich müsse zur JetBlue gehen. Was ich dann auch gemacht habe.

The super nice lady from the JetBlue desk then started rebooking us on our next possible flight. This was to be the following day at 11:20 in the morning. I would have a connection 1:50 after arrival in Dubai. She also booked us into the Holiday Inn and gave us a food voucher for USD 12. After getting a sandwich and a bottle of water, we went to the parking and shuttle station where our hotel shuttle let us wait for about 20 more minutes. It was already around 2 am. It finally came and after a 15 minutes drive, we quickly checked into our hotel.

Some homemade fruit wine
Le prochain matin, nous sommes partis de l'hôtel à 8:30 et avons passés tous les checks de sécurités pour prendre l'avion. Le vol est parti quasiment à l'heure et s'est passé sans grande aventure. A Dubai, j'ai pris la connexion, et ai fait une rencontre intéressante dans l'avion. Kevin, un australien qui vit à New York, m'a vu prendre une photo de Clothilde et Ngala. Il m'a dit qu'il avait aussi un companion de voyage et qu'il s'agit d'un wombat. On les a présentés et on a pris une photo des 3.

Die Bangkok Stadt-Musikanten
Nach 6 Stunden sind wir dann in Bangkok angekommen, wo glücklicherweise das Wifi gratis war. Da konnte ich noch ein paar Informationen über den Weg zum Homestay holen. Die Leute waren auch noch auf und haben mir prompt geantwortet. Ich musste dann schon mal zum BTS (Skytrain) fahren. Da muss man aber zuerst den Airport Link Train nehmen. Das dauert auch schon eine halbe Stunde. Dann muss man zum BTS rübergehen und von dort ein anderes Ticket nehmen. Ich musste dann noch eine zweite BTS Linie fahren und dann ein Taxi nehmen. Die ganze Operation hat mich aber nur ungefähr CHF 5 gekostet. Ungefähr 2 Stunden nach ankommen, war ich dann im Homestay.

In Wat Don Wai market with Niddy, Nan and Air
Le jour suivant, j'ai contacté Bay, le couchsurfer de ma précédente visite à Bangkok. Il est venu avec deux de ses amies et nous avons aussi emmené Niddy et Aaron, les propriétaires de Speak-Easy Cafe pour aller au marché de Wat Don Wai. Nous avons visité le marché, mangé et passé une excellente après-midi. Le soir, nous avons pris le ferry à 3 baht (CHF 0.08) pour traverser le fleuve et aller à China Town juste en face. Là, étant donné que nous n'avions pas faim, nous sommes allé au marché au puces.

Wat Don Wai market

My friend Bay with a kitty

Wednesday, 11 June 2014

Bye bye Caribbean, hello South East Asia

Auf Deutsch

No mas ron, no mas español!
So. Jetzt ist es leider wieder soweit, dass ich weiterziehen muss. Das hat nicht geklappt. Ich hätte, bevor ich den Job akzeptiert habe, auch besser recherchieren sollen. Aber was soll's. Das ist jetzt auch vorbei. Also, bei mir hört das Spanisch lernen auf, und es beginnt ein neues Kapitel. Die Hotelversicherung hat zwar jetzt noch nichts bezahlt, aber man weiss ja nie, vielleicht habe ich doch noch Glück mit der Sache. Mit dem Chef hatte ich viele Meinungsunterschiede. Er meinte auch ich stelle zuviele Fragen. Er weiss nur nicht wie man es richtig erklärt. Ich will halt wissen warum ich etwas so machen soll und nicht anders. Sonst lerne ich auch nichts dabei.

Da ich nicht mehr dort arbeiten wollte, habe ich dann mal eine Anzeige auf dem PADI Job Board geschrieben. Am nächsten Tag kam schon prompt eine gute Nachricht vom The Dive Shop in Cambodia. Danach erfolgte das übliche Skype Interview und die Sache war klar. In drei Wochen würde ich rüberfliegen. Ich habe auch kontrolliert, dass es ein gutes Tauchzentrum ist. Zuerst haben die schon mal eine gute Webseite. Dann kann man die in den PADI Shops finden (suche Sihanoukville). Und ein deutscher leitet die Basis. Soweit also schon mal viel besser als eine komische Webseite die gar nicht mehr aktuell war (habe ich auch erst später gemerkt).

In Cambodia bekomme ich dann normalerweise auch ein Businessvisum dass ich dann jeweils von innen verlängern kann. Es scheint es kostet auch nicht so teuer.

Ich werde halt vermissen da Spanisch reden zu können, aber sonst wird das sicher ein Hammer!

En français

Adios cangrejito!
Il est temps de dire au revoir et bonjour. C'est l'histoire d'un petit Marcel qui, se baladant dans les Amériques, perdit son chemin dans les sombres allées des caribiques. Eh oui. Mais va-t-il retrouver son chemin? Il pense que oui. Le chemin est long. Il se met en route. Et après-demain, si tout se passe bien, sera déjà en Thaïlande, d'où il prendra divers bus, tuk-tuk, minibus et autres moyens de transports, pour se rendre à Sihanoukville au Cambodge. Cette expérience qui ne lui fut pas très prometteuse lui permettra de mieux se rendre compte que parmi les humains, eh bien il y a des cons. Il le savait. Il en avait déjà rencontré, mais rarement côtoyé si de si près. C'est pourquoi, un jour de beau avant le pluie, le petit Marcel s'est décidé à déménager. Peu après, on lui a annoncé qu'il allait ne plus travailler là d'ici au 15.

Une bonne augure s'est déjà annoncée à lui un jour après sa fameuse décision. Un message provenant d'un pays lointain, où des gens étranges vivent, est arrivé dans sa petite boîte e-mail. Le Cambodge. Mystique et merveilleux, ce pays l'avait aussi attiré depuis un moment. Et le voila qu'il s'y rend pour un travail.

The Dive Shop, un centre de plongée réputé avec une page TripAdvisor, Facebook et surtout un lien dans le PADI Shop Locator, lui annonce que c'est un centre de plongée PADI 5 étoiles.

Le petit Marcel arrivera-t-il à apprendre le khmer?

In English

Ay Hombe! Canta mi una canción!
In short, I'm leaving here because I cannot work with the boss here anymore. We've had our difference of opinions, he tells me I ask too many questions and he never properly explains things. Then he says he did. Anyways, many differences, one solution.

I remember well this one day when my only Open Water student arrived. I went with three other customers to change money, buy stuff, and buy fuel. I missed the potential student because I didn't catch him while I was at the hotel. I got a phone call from the boss, that I shouldn't be buying fuel myself but send one of the local guys (which he told me earlier I should be careful of because they steal money). We both said this wouldn't work out (I hate this kind of relationship), and later he said yes, it was service to clients. When I say it wouldn't work out, I mean it, so I gave him 3 more weeks to see if the insurance would pay out. We will see if what he says about himself is true: being honest and never taking what's not his to take.

So this is how my way now leads me to The Dive Shop in Cambodia. This is a proper PADI 5 star dive centre with a TripAdvisor and Facebook pages, a good website and a link in the PADI Shop Locator.

I'm quite excited about going over there, although it's half the world away.

Spéciale dédicace

La música que los cantadores tocan en sus guitaras. Es mejor en live. Bachata.

Esta es la parte que (casi) entiendo:

Ay ombe, olvidar la es imposible
Ay ombe esto para mi es terrible
Ay ombe sin su amor yo no soy nada
Ay ombe que vacío hay en el alma

Y para mi ultima día en la República, estaba en Catalina: